Walt Disney : Le Roi de l’animation et père de Mickey

Fils d’Elias Disney et Flora Call, Walter Elias Disney (Walt Disney) voit le jour à Chicago le 5 décembre 1901. De descendance normande, son nom aurait été autrefois “D’Isigny” qu’on aurait ensuite anglicisé sous la forme de “Disney”. Analyse de la vie et de l’œuvre du dessinateur, producteur, animateur et réalisateur américain Walt Disney né le 5 décembre 1901.

Les débuts de Walt Disney

Walter Elias Disney (1901-1966), caricaturiste, producteur et réalisateur de dessins animés, est né à Chicago, aux États-Unis, le 5 décembre 1901. Le quatrième de cinq frères et sœurs, Walt a passé les premières années de sa vie dans la ville du vent. L’environnement malsain de la ville à l’époque a conduit la famille Disney à s’installer à Marceline, dans l’état du Missouri. Ils y vivaient sur une petite ferme de quarante-cinq acres.

Les premières expériences de Disney avec l’environnement viennent de là, d’un paysage bucolique et pastoral, entouré de nature et de voisins amicaux. En 1908, les deux frères aînés, Herbert et Raymond, décident de quitter la ferme et d’aller à Chicago où ils vivent l’âge d’or de la ville. En 1910, leur père a contracté le typhus et, incapables de travailler, ils ont dû vendre la ferme et déménager à Kansas City.

Après avoir abandonné l’école à l’âge de 16 ans, Walt a étudié brièvement dans des écoles d’art dans sa ville natale et à Kansas City. En 1918, à l’âge de seize ans, Walt était trop jeune pour s’engager dans l’armée. Lorsqu’il apprend que les ambulanciers de la Croix-Rouge acceptent des garçons de son âge, il ment sur son année de naissance et s’enrôle. Après la guerre, le corps reste avec cinquante de ses meilleurs hommes, dont Walt, pour aller en France. C’est là qu’il commencera à fumer. Un an plus tard, il retourne aux États-Unis.

Dès son arrivée, Walt a la ferme intention de devenir un grand artiste. Basé au Kansas, il commence à travailler dans un atelier où il dessine des animaux pour des catalogues alimentaires. Peu de temps après, et fort de son expérience, il s’associe avec un associé nommé Ub Iwers et fonde la société Iwers-Disney. Après quelques difficultés, l’entreprise commence à être engagée pour réaliser des animations publicitaires. À l’époque, les dessins animés étaient encore très primitifs : seulement des illustrations animées en noir et blanc qui reproduisaient des dessins de journaux. Walt Disney, qui était un perfectionniste, offre une qualité supérieure à ses concurrents et sa renommée commence à être connue dans tout le pays.

La genèse d’une grande entreprise

Walt décide de se consacrer exclusivement à la bande dessinée. Comme il n’avait pas beaucoup de budget, il décide d’embaucher des apprentis qui ne sont pas payés pour leur travail. Après de nombreux combats, il obtient un prêt de 15 000 $ pour agrandir son entreprise. Parallèlement, il est chargé de produire une série de courts métrages mettant en vedette des fées. Malgré cela, la chance de Walt ne s’améliore pas et il fait bientôt faillite. Sans argent et sans projets, il décide de s’installer en Californie pour tenter sa chance.

Désespéré, lorsqu’il arrive à Hollywood, il est engagé comme figurant pour un western mais ne fait jamais ses débuts. Sans avenir pour le théâtre, il installe un petit studio d’animation dans le garage de son oncle Robert. Là, il contacte un distributeur qui lui demande de réaliser des courts métrages d’animation. Après avoir reçu l’avance, et sachant qu’il ne sait pas comment gérer l’argent, il appelle son frère Roy et lui demande de tenir la comptabilité. Libéré de ce fardeau, Walt peut se consacrer à ce qu’il sait vraiment bien faire : créer des dessins.

En 1923, avec 3 200 $ en poche, il fonde Disney Brothers Studio. Achetant un appareil photo d’occasion et engageant quelques assistants, il commence à faire des films en série. La même année, il a épousé sa petite amie Lilian.  Pendant ces années, un producteur lui a demandé de créer un personnage animé. Disney invente Oswald, un lapin, qui a beaucoup de succès et donne à l’entreprise une certaine stabilité économique. Appelé par des producteurs à New York, Walt découvre que dans The Big Apple, il est privé des droits de son personnage et contraint de travailler sous contrat. Découragé, il décide de rester indépendant. Au retour, l’avenir du cinéma d’animation sera de plus en plus incertain : Walt crée une souris qu’il appelle Mortimer. Sa femme Lilian lui dit que l’animal est beaucoup mieux connu sous le nom de Mickey. Comme les lecteurs peuvent l’imaginer, le caricaturiste écoute sa femme et commence la légende.

Les débuts de Mickey dans le monde du dessin animé ont été assez décourageants car il a dû rivaliser avec des personnages très similaires (Felix le chat, Oswald le lapin) qui étaient déjà consolidés. Mais sans se décourager, ils obtiennent le premier succès du personnage avec le court métrage Steamboat Willie de 1928. Le succès de Walt a été de créer une histoire hilarante qui incorporait aussi des éléments sonores. Quand le public et la critique tombent à leurs pieds, il est temps de relever de plus grands défis.

Consolidation de l’entreprise Disney

Une fois Mickey consolidé, Walt a commencé à travailler sur un projet absolument novateur : les Silly Symphonies ont commencé avec The Skeleton Dance (1929). À peu près à la même époque, d’autres personnages apparaissent, comme Donald, Goofy ou Pluton. De là, une nouvelle idée germe dans la tête du génie de Chicago : créer le premier court-métrage en couleur. Le résultat fut Flores y Árboles, une œuvre spectaculaire en Technicolor qui lui valut un Oscar en 1932.

Après l’Oscar, Walt a eu l’idée de produire le premier long métrage d’animation. L’idée initiale était d’adapter le conte populaire Blanche-Neige et les Sept Nains. Bien que toute son équipe le persuade que c’était une idée folle (le budget pourrait monter en flèche de plus d’un million de dollars à l’époque), il est clair pour lui que les courts métrages représentent un terrain déjà épuisé et qu’il est nécessaire d’ouvrir de nouvelles perspectives.

Pour la production du film, plus de 300 artistes sont embauchés qui travaillent sans relâche pendant trois ans en subissant les passe-temps et le perfectionnisme de leur patron. La première du film a eu lieu le 21 décembre 1937 au Carthay Circle Theatre à Walt Disney Los Angeles. Le film devient un énorme succès au box-office et s’impose comme le plus grand film de box-office de l’histoire.

Grâce à l’argent obtenu par le film, trois millions de dollars sont investis dans l’installation de studios à Burbank. C’est là qu’est née l’idée de trois nouveaux projets : Pinocchio, Bambi et Fantasy. Chacun de ces films impliquait une certaine façon de comprendre l’animation : Pinocchio avait besoin de beaucoup de détails, Bambi d’une nouvelle façon d’aborder le mouvement des animaux et Fantasia d’une animation coordonnée avec la musique.

 

En 1940, Pinocchio est libéré, ce qui est un succès critique mais pas économique. Un an plus tard, Fantasía est sorti, un chef-d’œuvre peu compris à l’époque où c’était un véritable désastre économique. Il en résulte plus de quatre millions de dollars de dettes et des travailleurs mécontents qui ne gagnent pas assez. Walt sortira de cette situation après la création de Dumbo (1941) et surtout de Bambi (1942), qui furent un énorme succès économique et finirent par consolider la compagnie sur le plan artistique et économique.

Succès après succès de Walt Disney

Pendant la Seconde Guerre mondiale, les studios Disney ont réalisé des courts métrages d’animation de nature propagandiste. Dans le cadre de cette production, un titre intitulé The New Spirit a sensibilisé les citoyens à la nécessité de payer des impôts. D’autres shorts parodiaban Hitler ou autres mandatarios des forces de l’axe.

À la fin de la guerre, Disney a été noyé dans la dette. Tandis que Walt voulait essayer d’autres projets, son frère Roy préférait ne pas risquer et essayer de réduire les dépenses. En 1946, sort La Canción del Sur (La Chanson du Sud), un film que l’on estimait raciste à l’époque. Cette cassette alterne dessins animés et images réelles, mais le système n’a pas tout à fait convaincu le génie qui voulait se lancer dans un autre projet purement animé : Cendrillon. Walt

Je voulais que ce film soit un recueil de toutes les réalisations jusqu’à présent. Son succès au box-office est si spectaculaire qu’il permet à l’entreprise de générer de nouveaux revenus pour planifier ses projets.

Escarmented, Walt se rend compte qu’il doit alterner des productions animées plus chères et plus chères avec d’autres films d’action en direct plus simples et à petit budget. Dans le genre de l’animation, des titres tels que Alice au pays des merveilles (1951), Peter Pan (1953) ou The Lady and the Wanderer (1955) sortent dans les années suivantes.  Cette même année marque également une étape importante dans la trajectoire de Walt Disney : la création de Disneyland, le premier parc à thème au monde.

Au cours de ces années, Disney est également entré à la télévision, après avoir signé un contrat avec ABC pour une émission hebdomadaire. Cela n’a fait qu’accroître la popularité de Disney et en a fait une icône dans le monde entier. À l’époque, l’entreprise était déjà une véritable société qui faisait des profits scandaleux et vendait des dessins animés et des films dans tous les pays du monde. À ce moment-là, Walt se rend compte qu’il est lui-même une marque et décide d’exploiter sa propre image. De là, il décide de quitter la société de production et se consacre à générer de l’argent pour la société.

Sans sa supervision directe, l’entreprise perd un peu de sa cote de qualité. Des films comme La Belle au bois dormant (1959), 101 Dalmatiens (1961), Merlin l’enchanteur (1963) ou Le Livre de la jungle (1967) feraient partie de ces titres exceptionnels, mais sans l’éclat et l’ingéniosité des premiers projets de la maison. Durant cette période, Walt n’a été directement impliqué que dans le tournage de Mary Poppins (1964), un film qui mélange image réelle et dessins animés et qui fut une révolution technique à l’époque. Le film a reçu treize nominations aux Oscars.

La fin de Walt Disney

À la fin de 1966, on lui a diagnostiqué un cancer du poumon causé par sa longue histoire de fumeur. Le médecin informe la famille que Walt a six mois à vivre et qu’il n’y a pas de solution à la maladie. Le 15 décembre 1966, à l’âge de 65 ans, il meurt à l’hôpital de Floride. C’est la fin du plus grand des grands.

Silly Symphonies

En 1927, le chanteur de jazz introduit pour la première fois le son au cinéma. En très peu de temps, les films qui n’avaient pas de dialogues, de musique ou d’effets sonores pour accompagner l’action sont devenus complètement obsolètes. Walt Disney a immédiatement compris l’importance de cette nouvelle technologie qui permet de combiner l’image et le son. Ce mélange était parfaitement adapté à l’idée des dessins animés qu’il défendait. Il considérait que pour créer des dessins modernes qui éveilleraient l’intérêt des spectateurs, il était nécessaire que des dialogues apparaissent. Après ses premiers courts métrages Mickey Mouse, il a commencé à produire des courts métrages sonores avec le personnage. En 1929, son succès (la souris a été doublée par Disney lui-même avec une fausse voix) est incontestable.

Le milieu musical est devenu un élément fondamental du cinéma sonore, et Disney a décidé d’engager Carl Stalling, un compositeur issu du monde du théâtre. C’est alors que Disney a eu l’idée de créer une série de courts métrages d’animation dans lesquels la composition musicale était la partie la plus importante du film. Il s’agissait essentiellement de créer une audition musicale des thèmes musicaux. Plutôt que d’expliquer des histoires spécifiques, l’intention première de Disney était que les courts métrages produisent une certaine ambiance chez le spectateur. C’est ainsi que naissent les Symphonies idiotes. Comme les distributeurs n’étaient pas très enthousiastes à l’idée, il a été décidé que l’image de Mickey Mouse qui figurait sur les affiches serait utilisée pour promouvoir la nouvelle série avec la phrase : “Mickey Mouse presents a Walt Disney Silly Symphony”.

La première de ces symphonies animées était The Skeleton Dance. La musique interprétée est la Marche des nains d’Edvard Grieg. C’est un court-métrage en noir et blanc qui tente de transmettre une sensation macabre et drôle à la fois, à travers la danse improvisée de quatre squelettes qui sortent de leur tombe la nuit. L’animation a été fournie par Walt Ub Iwerks partenaire.

Le court fut un succès total qui fit qu’entre 1929 et 1939, 66 Symphonies idiotes seront réalisées. Les plus importantes sont Primavera, Las melodías de la mamá oca, El patito ugly ou La araña y la mosca. Le plus important d’entre eux était Les trois petits cochons. La première en 1933 fut un succès incroyable. La chanson classique “Who’s Afraid of the Fierce Wolf” est devenue un symbole.

Chronologie

  1. Walter Elias Disney est né à Chicago, Illinois.
  2. Il s’enrôle dans les ambulances de la Croix-Rouge.
  3. Avec son frère Roy et son ami Ub Iwerks, ils installent un petit studio dans le garage de leur oncle Robert, fondant Disney Brothers Studio.
  4. Créez Alice Comedies, une série qui combine dessins et action réelle.
  5. Disney et Ub Iwerks créent Osvaldo le lapin chanceux. Plus tard, le distributeur conserverait les droits du personnage.
  6. Mickey Mouse est né, jouant dans le film Steamboat Willie au 79th Street Theatre à New York le 18 novembre. À ce jour, la Walt Disney Company célèbre l’anniversaire de Mickey à cette date.
  7. La première des symphonies idiotes, The Skeleton Dance, est exposée. L’apparition des articles en vente avec des motifs Disney commence.
  8. Disney Studios a des centaines d’employés. Le premier long métrage d’animation de la société, Blanche Neige et les sept nains, est créé.
  9. Walt Disney Productions déménage à Burbank et il y aura Pinocchio et Fantasia.
  10. Disney fait son entrée dans le monde de la télévision avec Treasure Island.
  11. Walt a fondé WED Enterprises pour concevoir le parc Disneyland.
  12. Disneyland Park ouvre ses portes à Anaheim, en Californie.
  13. Sortie du film Mary Poppins.
  14. Il est décédé le 15 décembre d’un collapsus circulatoire aigu causé par le cancer du poumon dont il souffrait. Les funérailles étaient comme Walt l’avait spécifié : privées. Le corps a été incinéré, et seule la famille immédiate a été témoin le commerce simple à Forest Lawn Park à Glendale, Californie.

Disney Music

La musique a été incorporée dans les films de Walt Disney dès le moment où Steamboat Willie a été filmé. La musique était si importante dans ces premiers films que l’artiste et le musicien travaillaient à la même table. Dans le bureau, il y avait un piano et des lutrins, tant de gens l’appelaient “l’auditorium”. A l’époque, la musique était un tyran. Le musicien a fait les chansons et suggéré certains accompagnements musicaux qui, bien souvent, ont conditionné le caricaturiste.

Les chansons étaient généralement des tonadillas populaires comme El lobo feroz, Old McDonald, etc. Ils se sont une fois aventurés dans les domaines de la musique classique. Mais ce n’est que lorsque le compositeur Frank Churchill a obtenu son grand succès avec The Big Bad Wolf in The Three Little Pigs que les producteurs ont réalisé l’importance du groupe original du film. Pour la première fois, toute l’action d’un film d’animation était synchronisée sur un groupe entier. Dix ans plus tard, le monde entier pouvait contempler les fruits de cette découverte dans le film musical Fantasy.

Walt Disney a peut-être entendu l’Apprenti Sorcier pour la première fois quelque part à Hollywood. Il trouvait la pièce attrayante parce qu’elle racontait une histoire et qu’elle avait une “griffe”. Walt Disney a acheté les droits d’un court métrage de Mickey Mouse, mais le film qui en a résulté a duré une quinzaine de minutes et a dû être raccourci de six ou sept minutes pour correspondre à la durée d’un court métrage, même si la musique et l’histoire en ont été affectées. Puis Walt Disney a rencontré Leopoldo Stokowsky lors d’une soirée à Hollywood, et il a proposé de réaliser The Witch Apprentice. Stokowsky s’est rendu en studio et a été enthousiasmé par le travail réalisé avec “Mickey and the Sorcerer”. Avec l’enthousiasme de Walt Disney et Stokowsky est venue l’idée de faire une anthologie animée de pièces classiques. Pour servir de lien entre Stokowsky et Walt Disney est venu à Hollywood Deems Taylor. Comme l’expliquait Stokowsky dans un article, “en faisant Fantasy, la musique suggérait les gestes, la couleur, les dessins, la vitesse, le type de mouvements de tout ce qui devait être vu à l’écran. Walt Disney, et nous tous, croyions que pour toute belle composition musicale, il devait y avoir de beaux alambics. La musique, de par sa nature même, est un mouvement constant et ce mouvement évoque chaque geste.

Walt Disney, ainsi que la plupart des cinéastes qui ont travaillé sur le long métrage, n’étaient pas musiciens. Ils ont apporté leur propre imagination à la musique. Certaines sections musicales ont immédiatement suggéré des thèmes graphiques. La symphonie pastorale de Ludwig van Beethoven est devenue une faune de centaures et de chiots centaures interrompus par le rayon des dieux. La consécration printanière d’Igor Fiodorovitch Stravinsky a été une scène où des monstres préhistoriques se sont affrontés. La danse des heures d’Amilcare Ponchielli suggère un ballet comique d’autruches, d’hippopotames, d’éléphants et de crocodiles. La toccata et la fugue dans La Menor, de Johann Sebastian Bach, étaient totalement différentes. “Ici, nous l’avons vue avec de la musique pure, explique Walt Disney. “Nous n’avions pas plus d’histoire à raconter que celle qui est sortie de notre imagination. Nous avons donc écouté la musique encore et encore pour voir quelles images ont été générées dans nos esprits.

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